El agujero de la capa de ozono ya habría matado plantas y aumentado la temperatura global del planeta

El agujero de la capa de ozono ya habría matado plantas y aumentado la temperatura global del planeta

Hace 34 años se cerró uno de los tratados medioambientales más exitosos de la historia para eliminar progresivamente las sustancias químicas industriales que corroen la delicada capa de ozono de la Tierra.

El Protocolo de Montreal introdujo un acuerdo internacional para eliminar progresivamente los clorofluorocarbonos, o CFC, sustancias químicas que agotan la capa de ozono y que antes se encontraban en los refrigerantes y otros procesos industriales.

En las décadas transcurridas, los CFC han caído en picado y el infame “agujero de ozono” en la atmósfera de la Tierra se está recuperando constantemente. Los temores de un futuro en el que los seres humanos no pudieran salir a la calle con seguridad bajo el sol se han evaporado.

Y eso no es todo. Los estudios sugieren que el calentamiento global podría haber sido incluso peor de lo que es hoy sin el Protocolo de Montreal.

Ello se debe, en parte, a que los propios CFC son potentes gases de efecto invernadero. Tienen una vida más corta en la atmósfera que el dióxido de carbono, pero un efecto de calentamiento mucho más potente mientras duran. Sin el Protocolo de Montreal, las investigaciones sugieren que este efecto invernadero probablemente habría añadido al menos un grado centígrado más, o 1,8 grados Fahrenheit, al calentamiento mundial en 2050.

Ahora, una nueva investigación sugiere que el tratado podría haber salvado al mundo de un calentamiento aún mayor, de una manera completamente diferente.

Las plantas de todo el mundo se habrían marchitado sin el Protocolo de Montreal, según un estudio publicado esta semana en la revista Nature. Muchas de ellas habrían muerto y desaparecido por completo. Habrían sido fulminadas por los dañinos rayos UV que atraviesan la dañada capa de ozono del planeta.

Las plantas prestan un importante servicio climático, al absorber el dióxido de carbono de la atmósfera. Pero las plantas dañadas son menos eficientes, y con el tiempo habrían almacenado cada vez menos carbono.

El carbono extra en la atmósfera habría calentado aún más el planeta, según el nuevo estudio.

Si los CFC nunca hubieran disminuido -si, de hecho, hubieran seguido aumentando indefinidamente- el CO2 adicional relacionado con las plantas habría causado entre medio grado y un grado centígrado de calentamiento adicional a finales de siglo. Esto se suma al calentamiento adicional que habría causado el efecto invernadero producido directamente por los CFC en la atmósfera.

Y, por supuesto, todo eso se sumaría al cambio climático que ya se está produciendo por otras emisiones de gases de efecto invernadero.

El nuevo estudio, dirigido por Paul Young, de la Universidad de Lancaster (Reino Unido), utilizó modelos para simular tres escenarios.

El primero recreaba el mundo real, en el que los CFC se eliminan progresivamente en virtud del Protocolo de Montreal. El segundo introducía un escenario hipotético en el que las emisiones de CFC se mantenían en los niveles de 1960, es decir, no aumentaban, pero tampoco disminuían.

El último escenario, denominado “mundo evitado”, simulaba una trayectoria en la que las emisiones de CFC seguían aumentando hasta el día de hoy y en el futuro, creciendo aproximadamente un 3% cada año.

En el nefasto escenario “mundo evitado”, la capa de ozono se colapsa esencialmente en la década de 2040. A finales de siglo, el ozono atmosférico disminuye aproximadamente un 72%. La cantidad de radiación ultravioleta que llega a la superficie de la Tierra aumenta bruscamente.

En respuesta, el crecimiento de las plantas comienza a desvanecerse. A finales de siglo, el estudio estima que la vegetación mundial sólo absorbe alrededor del 15% del carbono que absorbe en un mundo con el Protocolo de Montreal en vigor.

Los científicos estiman que el carbono adicional podría calentar el mundo entre 0,5 y 1 C a finales de siglo, probablemente alrededor de 0,8 C. Esto se suma a los 1,7 C de calentamiento adicional que probablemente se produzcan sólo por el efecto invernadero de los CFC en la atmósfera.

En total, el Protocolo de Montreal evitaría un calentamiento de unos 2,5 C (4,5 F) en cien años.

Esto significa que “además de proteger la capa de ozono, el Protocolo de Montreal ha sido en sí mismo un tratado climático extraordinariamente exitoso”, escribió Young en un reciente post sobre la investigación publicado en The Conversation.

Los efectos climáticos del Protocolo de Montreal han sido, hasta ahora, beneficios secundarios. Pero una reciente enmienda lleva el tratado un paso más allá. La Enmienda de Kigali, una adición de 2016 al Protocolo de Montreal, tiene como objetivo eliminar también el uso de hidrofluorocarbonos, o HFC, que calientan el clima. Aunque son menos peligrosos para la capa de ozono que los CFC, los HFC también son potentes gases de efecto invernadero.

Estados Unidos aún no ha ratificado la Enmienda de Kigali, aunque el gobierno de Biden ha manifestado su interés. La reducción de los gases de efecto invernadero menos conocidos, como los CFC y los HFC, puede suponer una gran diferencia para el clima mundial.

Carlos Delgado

Carlos Delgado. Soy comunicador, divulgador científico y docente universitario. Escribo para varios blogs sobre temas de medio ambiente, ciencias y actualidad. Mi formación es de biólogo, pero me apasiona las ciencias en general y el descubrimiento de la mejor manera de hacer las cosas.

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